Этноним «фризы» на древнегерманском означает «храбрый». Фризы мигрировали на берег Северного моря из Скандинавии примерно в IV веке до нашей эры и согласно римским источникам занимали территории от Флевонского озера до реки Эмс. Со временем их могущество выросло настолько, что даже воды Nordsee называли Фризским океаном.

К началу V века фризы изгнали римлян со своей земли. Однако, стычки продолжались, пока в 500 году они не создали собственное королевство, распростёршееся от Синкфала до Везера. В то же время часть фризов приняла участие в англосаксонском завоевании Британии. В VIII веке фризские владения стали постепенно переходить к франкам, и к 785 году их территория была окончательно присоединена к империи Каролингов. Христианизация, которую несли с собой франки, встречала жесточайшее сопротивление со стороны фризов. На миссионеров охотились, проповедников убивали, а построенные церкви сжигали.

До Х века для защиты от наводнений фризы, жившие вдоль морского побережья, насыпали искусственные холмы – терпы. Дома вместе с хозяйством размещались на вершине терпов. Так сформировалась особая терпеновая культура, характеризующаяся крайним индивидуализмом. Фризы на редкость упрямы. У них нет своего государства, но они сумели сохранить несколько диалектов, один из которых официально признан вторым государственным языком в Голландии, где их проживает сейчас более двадцати тысяч.

Четыреста тысяч фризов, живущих в наши дни в Германии, не ассоциируют себя с немцами, берегут свою национальную идентичность, практически не смешиваются с другим населением и считаются национальным меньшинством. Историческая область в месте их проживания на севере Нидерландов и Германии так и называется Friesland (земля фризов). Кроме того, в Nordsee расположена цепь Фризских островов.